L’astéroïde d’Halloween

Vision d’artiste de 2015 TB145 – crédits : José Antonio Peña /Sink

En 2015, au moment où tu sonnais chez tes voisins en criant « un bonbon ou un sort » déguisé en sorcière ou en squelette, un étrange objet céleste en forme de tête de mort venait frôler la Terre. Les scientifiques l’appellent 2015 TB145 mais il a été surnommé « l’astéroïde d’Halloween » ou encore la « grosse citrouille ». Un astéroïde est un corps constitué de roches et de métaux qui tourne autour de notre soleil ou d’une autre étoile. Nous en avions parlé dans ce billet

Sur l’image, tu peux observer une forme sphérique avec deux creux sombres nous faisant penser à des orbites oculaires, et un plus petit à l’emplacement du nez.

L’astéroïde de Halloween effectue une rotation sur lui-même toutes les 5 heures environ. Il mesure entre 600 et 700 mètres de diamètre ce qui est plutôt grand pour une tête de mort mais plutôt petit pour un astéroïde! Il fait partie des satellites géocroiseurs c’est à dire ceux qui croisent l’orbite de la Terre et s’approchent donc de nous. Les astronomes les surveillent pour éviter que l’un d’entre eux ne s’écrase sur notre planète ou que Bruce Willis ne doive encore nous sauver !

Le 10 octobre 2015, les astronomes de l’observatoire Haleakal, à Hawaï l’ont aperçu pour la première fois et ont été surpris par la rapidité à laquelle il s’approchait (125 500 km/h soit 35 km/s), nous frôlant à 18h05 à 486 000 kilomètres, juste un peu plus loin que la lune.
D’après la NASA, un géocroiseur n’était pas passé aussi près depuis au moins 500 ans! Notre « grosse citrouille » absorbe 94% de la lumière, ce qui explique son apparence très sombre.
Les comètes quant à elles reflètent entre 3 et 5 % de la lumière solaire et en absorbe donc entre 95% et 97% .

C’est pourquoi, les astronomes pensent qu’il s’agit en réalité d’une comète éteinte, c’est à dire qu’elle aurait perdu ses composés volatiles à force de s’approcher du soleil. Les éléments volatiles sont ceux qui s’évaporent lorsque la température augmente.

Au moment de son passage autour de notre étoile, une comète voit une partie des glaces qui la compose se transformer en gaz et former des queues caractéristiques qui n’apparaissent pas sur les images de 2015 TB145.

Cette année, l’astéroïde en forme de crâne revient nous voir! Ne t’inquiète pas, il sera ‘seulement’ au plus près à 55 millions de kilomètres de la Terre.

Par contre, il arrivera un peu en retard pour la fête et ne s’approchera de notre planète que le 11 novembre. Et la prochaine fois tu pourras en parler à tes petits-enfants, l’astéroïde d’Halloween ne repassera nous rendre visite que dans 70 ans !

Auteur : Fabienne Kervella du blog La fille dans la lune
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